Monsieur Lazhar

Oscar nominee from Canada for Best Foreign Language Film of 2011

The opening moments of this thoughtful fourth feature by Quebec’s Philippe Falardeau include a shock that reverberates through the rest of the film. On an ordinary winter morning at a Montreal school, the student in charge of providing the milk boxes for his Grade 6 classmates arrives to find the door of his classroom locked. Peering inside the window, Simon (Émilien Néron) sees his teacher hanging by a rope from the ceiling. Alerted to the suicide, the other staff members act quickly to keep the other students outside the school, but not before Simon’s friend Alice (Sophie Nélisse) also happens upon the horrific sight.

Into this highly fraught situation comes the film’s title character, a kind if oddly formal Algerian man who volunteers his services as a replacement teacher. Of course, Lazhar’s attempts to teach the kids about Balzac are less necessary than the difficult work of processing what’s happened in their classroom.

Given the onscreen abundance of grief-stricken children, Monsieur Lazhar makes for difficult viewing at times. Yet it’s also a work of great sensitivity and even lightness. Much of the credit for that must go to the central performance by Fellag, an Algerian actor and playwright familiar to French audiences for his acerbic satires, but on more reserved form here. Just as impressive is how successfully Falardeau expands the scope of his source material, a one-man play by Evelyne de Chenelière. Making rich use of his school setting and the skills of the film’s youngest cast members, Falardeau’s adaptation integrates many of the pedagogical and social concerns of Laurent Cantet’s The Class with themes of exile and loss more familiar from Denis Villeneuve’s Incendies. Though the resulting film remains modest in scale, Monsieur Lazhar makes a big statement about the value of compassion and connection.

– Jason Anderson, Fast Forward Weekly


Comment aider une classe d’enfants de sixième année à faire un deuil ? C’est à ce dilemme impensable que se retrouve confronté Bachir Lazhar, un enseignant algérien de 50 ans récemment arrivé au Québec. Apprenant par le journal que Martine Lachance, leur professeure, s’est suicidée dans sa salle de cours, il offre immédiatement ses services de remplaçant à la directrice.

Fellag as Monsieur LazharDans un système d’enseignement où une simple accolade à un enfant est perçue comme un geste déplacé et alors qu’il doit composer avec les préjugés et les différences, Bachir devra déployer des trésors de patience et de compréhension. Surtout face à Simon, persuadé qu’il est responsable de la mort de son enseignante. Mais Bachir doit aussi faire face à sa propre douleur, celle qu’il garde secrète.

Après C’est pas moi, je le jure !, Philippe Falardeau retrouve le monde de l’enfance pour encore une fois l’aborder avec sensibilité et tendresse tout en questionnant avec acuité et pertinence le fonctionnement du système éducatif québécois et le rôle de l’enseignant. Adaptant la pièce d’Evelyne de la Chenelière, il offre en outre le rôle de Bachir à l’acteur algérien Fellag dont le charisme tout en douceur apporte au film une dimension chaleureuse et ultra-attachante.

– Helen Faradji, Le Festival de Nouveau Cinéma

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