The Past

(Le Passé)

By the director of A Separation

Asghar Farhadi may have left his native Iran to shoot a picture in Paris starring Bérénice Bejo, but in all the ways that count, The Past couldn’t feel closer to home. Like 2011’s Oscar-winning A Separation, this is an exquisitely sculpted family melodrama in which the end of a marriage is merely the beginning of something else, an indelible tapestry of carefully engineered revelations and deeper human truths.

Poster art for The PastAll the ingredients of a pressure-cooker scenario are in place at the outset, as Ahmad (Ali Mosaffa) arrives in Paris from Tehran to finalize his divorce from wife Marie (Bejo) after a four-year separation. Almost immediately the two start bickering, not entirely in the manner of a couple ready to call it quits, although the various complications that Farhadi gradually reveals, layer by layer, preclude any serious possibility of a reconciliation.

Once the soon-to-be-exes arrive at Marie’s charmingly ramshackle abode, where she lives with two daughters from a prior relationship, Ahmad becomes embroiled in a nearly untenable situation. Marie’s eldest, sullen teenager Lucie (Pauline Burlet) strongly disapproves of her mother’s plans to wed Samir (Tahar Rahim), the latest in a line of boyfriends. Marie’s other daughter, Léa, and Samir’s son, Fouad, scamper underfoot, causing trouble in the harmless but disruptive manner of young tots. In crises big and small, Ahmad is called upon to be a rational, stabilizing force, even as his very presence is a source of tension.

The Past is, in some ways, a curious title for a film that unfolds so urgently and rigorously in the present tense. Farhadi’s script supplies no flashbacks and wastes no time on exposition, instead mining emotion and insight from all the petty resentments and (seemingly) thoughtless remarks that define everyday existence. And yet the past emerges nonetheless; it’s what the characters, nursing their grudges and regrets, can’t bring themselves to move beyond, and it’s what the meticulously crafted surface of Farhadi’s film reveals despite its inexorable forward momentum.

In a performance of bristling intelligence and verbal acuity that may surprise audiences who know only her silent turn from The Artist, Bejo embodies a particular brand of hotheaded, hopelessly romantic Gallic femininity without tilting into cliché. Mosaffa is remarkable as a well-intentioned outsider with a melancholy streak, hinting at a history of depression that factors into the story at various points. Rahim emerges later in the proceedings but becomes a prominent and sympathetic figure, in perfect keeping with Farhadi’s highly democratic methods.

– Justin Chang, Variety


On attendait avec un mélange d’excitation et de crainte le nouveau film de l’Iranien Asghar Farhadi. Car se posait forcément la question de l’après-Une Séparation, qui marquait une sorte d’aboutissement dans sa carrière.

Mais en fait, dans Le Passé, Farhadi signe l’un des plus impressionnants films de sa carrière. On y suit un Iranien qui, après quatre ans de séparation, fait le voyage de Téhéran à Paris à la demande de son épouse française pour procéder aux formalités de leur divorce. Car cette dernière attend un enfant de son nouveau compagnon... 

Très vite, on sent le venin du malaise distillé dans chaque conversation entre cet homme et cette femme qui se sont aimés. Mais, comme dans Une Séparation, c’est d’un détail en apparence anodin, que la tragédie va naître: la détestation de la fille de l’héroïne (superbe Pauline Burlet, vue récemment dans Dead Man Talking) pour son beau-père.

Le cinéma de Farhadi envoûte par la force tranquille avec laquelle il conduit son récit construit tel un polar, et la puissance de sa mise en scène jamais voyante. La précision de ses cadres renforce l’importance de ce qui se déroule hors champ et offre à ses comédiens un écrin inestimable pour jouer à la fois la situation et tout ce qu’ils se cachent les uns les autres. Dans le rôle de cette femme, de son ex et de son nouveau petit ami, Bérénice Bejo, Ali Mosaffa et Tahar Rahim forment un trio éblouissant capable, chacun, de cacher puis de faire brutalement exploser les rancoeurs, les regrets et les cris d’amour enfouis au plus profond d’eux. Le Passé est un film d’autant plus prenant et bouleversant qu’il ne force jamais la main du spectateur, pas plus qu’il ne le manipule. Tout est une question de point de vue. Et le regard de Farhadi est bel et bien celui d’un cinéaste majeur.

– Carole Bethuel, L’Express
 

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