Une Vie

(A Woman's Life)

Based on a novel by Guy de Maupassant, A Woman’s Life traces the fluctuating fortunes of Jeanne Le Perthuis des Vauds (Judith Chemla), an aristocratic landowner in 19th-century France, through marriage and motherhood.

Poster for the French literary adaptation Une Vie (A Woman's Life)As in his previous feature, The Measure Of A Man, Mr. Brizé is concerned, above all, with individual dignity, and the forces that conspire to undermine it. In Jeanne’s case, those forces are, in a word, men. Not all men: Her father is a kind patriarch, and the early part of A Woman’s Life unfolds in a pastoral paradise of parental affection and abundant leisure. Surrounded by sunlight, flowers and gentle breezes, Jeanne dwells in a vision of happiness. The arrival of a handsome suitor (Swann Arlaud) followed by a healthy baby seems to promise a deeper bliss, but things don’t quite work out that way.

It would be wrong to say too much about the heartbreak that Jeanne endures, though none of it is altogether surprising. Straying husbands and feckless sons are hardly uncommon in literature or in life, but such knowledge would hardly be much consolation for any specific wife or mother. And the power of Mr. Brizé’s film – and of Ms. Chemla’s quietly volcanic performance – lies partly in the way ordinary disasters erupt in Jeanne’s life, at once challenging her passivity and emphasizing her helplessness.

The pathos and wonder of A Woman’s Life comes from its recognition that Jeanne is at once a captive of cruel circumstances and a willful, intelligent human being. Her kinship with other 19th-century fictional heroines — Emma Bovary, Jane Eyre, Anna Karenina — is evident. She suffers, but she also reads, thinks and desires, and strives to find a zone of freedom within boundaries dictated by fate and society.

There are a few dramatic incidents, including outbreaks of emotional and physical violence, but the real action in the film is interior, and Mr. Brizé’s greatest skill is his ability to imply the deep and complicated emotions beneath the placid, decorous surface of Jeanne. A Woman’s Life moves calmly and deliberately, but it never feels slow. Instead, its images and scenes are suffused by an intensity that seems almost to be a quality of the light and air as they play across Ms. Chemla’s watchful, sometimes inscrutable features.
“One name for that elusive quality might be empathy, but it might be something even simpler. The attention that this film gives to its main character – and requires of its viewer – seems perfectly proportionate. A life is a small thing, and only one thing. But it’s also everything.

– A. O. Scott, The New York Times


En 2015, Stéphane Brizé nous enthousiasmait avec La Loi du marché, où l’on voyait un homme pris dans la tourmente de la crise économique. Avec Une Vie, inspirée du premier roman de Maupassant, il nous invite à suivre une jeune aristocrate malmenée par le destin et en profite pour nous parler de la condition féminine.

Dans la Normandie de la première moitié du XIXe siècle, Jeanne Le Perthuis est fille unique, choyée par ses parents. Son père aime lui enseigner les rudiments du jardinage et on les voit tous les deux enfoncer leurs mains dans la terre humide, seul le bruissement de la terre résonne. Une scène d’une grande délicatesse, qui signe une adolescence heureuse. L’âge adulte sera plus difficile, comme si le sort avait décidé de s’acharner contre Jeanne. À peine sortie du pensionnat, elle épouse le vicomte Julien de Lamare, un jeune homme qui n’aura de cesse de la tromper et de dilapider l’argent de sa famille. Jamais Jeanne ne plie. Il y a chez elle une innocence absolue, une énergie à repousser le malheur.

Dans cette vie dépourvue de répit, seule la naissance de son fils va lui redonner du baume au coeur. Elle en fait le but de sa vie, mais il n’est hélas que l’exacte copie de son père : il s’amourache d’une prostituée, s’installe à Londres et accumule les dettes de jeu qu’il lui demande de rembourser. Pendant des heures, des jours, des mois, qu’il neige, pleuve, vente ou fasse soleil, Jeanne attend. Elle scrute l’horizon dans l’espoir d’y apercevoir une calèche qui lui amènera son fils. Le jeu de Judith Chemla est bouleversant de vérité. Sa stature frêle confère à son personnage à la fois une fragilité et une ténacité soutenue par son regard noir et puissant. L’image filmée caméra à l’épaule est d’une formidable modernité. Le spectateur accompagne Jeanne dans ce cadre qui l’enferme. Les flash-back de couleurs plutôt chaleureuses scandent la narration, ils s’opposent au présent composé de tonalités froides. C’est le triomphe du gris et du bleu nuit.

– Anne-Claire Cieutat, Bande à part

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