OTTAWA’S CINEMA FOR INTERNATIONAL AND INDEPENDENT MOVIES

Dheepan

Winner - Palme d'or - 2015 Cannes Film Festival

Jacques Audiard’s Palme d’Or-winning Dheepan is the story of a Sri Lankan man, woman and child who masquerade as a family to escape to France from the aftermath of their country’s civil war. Like the French writer-director’s last two films, A Prophet and Rust And Bone, it offers a muscular compassion and a fondness for confrontational storytelling. But for most of Dheepan this is a more urgent, inquiring film with fewer theatrics and less melodrama; you have to go as far back as 2001’s Read My Lips to find an Audiard film as low-key and sensible. Or at least that’s the case until the last 20 minutes or so, when the implausibilities start to run rife, making this a more difficult work than you first expect. The very final scene, especially, should keep audiences talking long after they leave the cinema.

Poster image for the movie DheepanWe first meet Dheepan (Antonythasan Jesuthasan) surrounded by burning bodies in his homeland. By adopting passports belonging to the dead, he pretends that Yalini (Kalieaswari Srinivasan) is his wife and Illayaal (Claudine Vinasithamby) is his daughter so that they can flee together and seek asylum in France. At first, their family set-up is purely practical. But it takes on a more lasting, meaningful face once the three are installed in Paris on a grim housing estate. Dheepan takes a job as a caretaker, Illayaal starts at school and Yalini works as a carer to a sick North African man whose nephew is a local crime boss. Gradually, this trio become a family as genuine and as troubled as any other. Dheepan, though, finds the spirit of his past recurring in the present when he becomes embroiled in the drug wars escalating on his doorstep.

Among the straight, punchy, energetic realism, there are impressionistic touches. A blur of neon and grey focuses to show Dheepan selling novelty headgear on Paris streets, while repeated close-ups of elephants remind us from where Dheepan and his family have come and the dreamworld they still inhabit.

Mostly this is a sympathetic, inquisitive portrait of the immigrant experience in Europe. But those troubling late scenes – let’s keep the details vague – are more aggressively pointed. Certainly they mean that Dheepan is damning when it comes to France and integration. They also suggest a violent inner world – made joltingly explicit by Audiard – that victims of war carry with them wherever they go. But they also suggest the possibility that peace, solidarity and compassion can win through. It’s a heady brew, awkwardly told, but smartly provocative.

– Dave Calhoun, Time Out


Cette fois, ses détracteurs ne pourront pas reprocher à Jacques Audiard de ne pas prendre de risques : Dheepan est un film parlé pour l’essentiel en langue tamoule, sans acteurs connus (à l’exception de Vincent Rottiers) et dont les protagonistes principaux appartiennent à cette catégorie que l’on préfère ne pas voir et que, du coup, on finit par ne pas voir en effet. Ils viennent du Sri Lanka, et ont fui la guerre. Sur un trottoir parisien l’homme vend des babioles, dont l’apparition sur l’écran s’accompagne d’un chant liturgique, voix de haute-contre, qui d’emblée confère au personnage une dimension presque héroïque.

Kalieaswari Srinivasan as Yalini in the movie DheepanAudiard sait ce qu’est le cinéma. Il sait aussi retrouver les thèmes qui lui sont chers, qui adviennent sans qu’il l’ait souhaité forcément, sans même peut-être qu’il en ait conscience : comme dans plusieurs de ses films précédents, il va être question d’une famille. Ici il s’agit d’une fausse famille, celle que composent par obligation Dheepan, Yalini et Illayaal, la gamine de 9 ans qu’ils présentent comme leur propre fille. De cet assemblage de circonstance une vraie famille va-t-elle naître ?

C’est un des enjeux majeurs du film, dont les motifs s’entrecroisent et se combinent avec ceux produits par la situation du couple, gardiens dans une cité qu’ils observent comme un monde étranger et à part. Un monde qu’ils doivent comprendre. Dheepan aimerait capter ces traits qui font rire les autres et le laissent de marbre, seulement voilà, Yalini le lui dit dans un éclat de rire. Le langage n’est pas en cause, seulement le fait qu’il manque absolument d’humour. C’est dans un moment comme celui-ci, une des plus belles scènes du film, portée par les acteurs extraordinaires que sont Antonythasan Jesuthasan et Kalieaswari Srinivasan, qu’entre eux l’amour survient. L’amour qui va faire de Dheepan le guerrier qu’il fut naguère.

Le basculement du personnage peut sembler un peu brutal, mais enfin il fallait bien que cela finisse par éclater pour qu’enfin la violence s’empare du film. Dheepan est arrivé à Cannes à peine terminé ; Audiard, s’il avait eu le temps pour cela, en aurait peut-être modifié le montage, un peu abrupt dans la dernière partie, mais voilà, la palme d’or a rendu toute modification impossible. Et tout compte fait, c’est très bien ainsi.

– Pascal Merigeau, Le Nouvel observateur
 

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