OTTAWA’S CINEMA FOR INTERNATIONAL AND INDEPENDENT MOVIES

Les Femmes du 6e étage

(Service Entrance)

We all need a little help from above.

Perfect Parisian bourgeois Jean-Louis (Fabrice Luchini) lives in an apartment that’s been in the family for three generations. His wife, former provincial beauty Suzanne (Sandrine Kiberlain), feels she has to work extra-hard to keep up with her Parisian beau-monde friends, though her preteen boys are at a boarding school and all the housework is done by longtime domestic Germaine (Michèle Gleizer), who unexpectedly quits in what is the movie’s first comic highlight.

Poster art for French release of Les Femmes du 6e étageA simple cut to a dirty pile of dishes explains the problem: Jean-Louis and Suzanne need a new maid, fast. Enter comely young flower Maria (Natalia Verbeke), the niece of Concepción (Carmen Maura), a matronly Spaniard who lives just one floor up from Jean-Louis’ family. Maria has come to join Concepción and her cackling bunch of compatriot friends, who all work as maids for tenants in the same building and occupy tiny rooms without running water. However, nothing can get these vivacious women down as they iron, scrub and clean merrily all day to the tune of Dalida’s ‘Itsy Bitsy Teenie Weenie Yellow Polka Dot Bikini.’

Since the pic is set in 1962, the Parisians make much of the fact that the maids are Spanish rather than French – and one of them, Carmen (Lola Dueñas), a commie to boot! But though the sunny film is often content to offer variations on national and class stereotypes, Le Guay and co-screenwriter Jérôme Tonnerre don’t ignore the historical reason why so many of these women fled from Spain: Franco’s regime of terror.

As Luchini’s stuck-up character warms to Maria and gets to know her aunt and colleagues, the plot drifts into autopilot, but the humour and performances keep things lively and engaging. Highlights include Maria’s attempt to teach Jean-Louis Spanish words that start with the unpronounceable ‘jota’ and any reaction shot of Luchini when he doesn’t understand the rattling Spanish that’s spoken in the room (though subtitles fail to indicate whenever a language switch is made).

When circumstances force Jean-Louis to move upstairs, Luchini is finally able to inject a dose of warmth and a hint of childhood tragedy into his character. Opposite him, Maura and Argentinean-born Verbeke are warm presences, while among the supporting cast, Berta Ojea is a standout as the devout Dolores.

– Boyd Van Hoeij, Variety
 

En moins d’un an, c’est la troisième fois qu’on retrouve Fabrice Luchini à l’écran – et sous un costume bourgeois, dont il fait chaque fois craquer les coutures. Après Les Invités de mon père et Potiche, le voici aujourd’hui agent de change et père de famille, habitant du XVIe arrondissement dans les années 1960. Dans la comédie de Philippe Le Guay, M. Joubert mène une vie rangée et cravatée, et n’a jamais imaginé autre chose – l’imagination n’étant pas son fort – que ce va-et-vient de pendule entre son cabinet et son appartement.

Nathalia Verbeke and Fabrice Luchini in Les Femmes du 6e étageJusqu’à l’arrivée de Maria (Natalia Verbeke), jeune bonne espagnole tombée du ciel, c’est-à-dire du 6e étage. Poussant l’exploration jusqu’à ce royaume inconnu, il va découvrir, dans un décor sordide, une cour pittoresque et chaleureuse au ramage exotique : ici, les étrangères du quartier cessent d’être bonnes pour n’être qu’espagnoles, volubiles, révoltées, sensuelles, pieuses, rieuses, généreuses. Voilà M. Joubert saisi non par la débauche mais par une ivresse latine. Rien n’égale la timidité charmée, la gourmandise étonnée de Luchini s’éveillant peu à peu de sa somnolence au milieu d’un tourbillon d’Espagne. Longtemps, on a admiré l’acteur virtuose, mais il a dépassé le stade du brio pour atteindre une fantaisie sans fioritures. Face au chœur éclatant des Espagnoles, c’est un soliste tout en fraîcheur. Leur dialogue est plein de saveur.

Emmenées par Carmen Maura, une des stars internationales du cinéma espagnol souvent rencontrée chez Almodóvar, cinq actrices jouent les femmes du 6e étage : la charmante Natalia Verbeke, dont s’éprend Luchini, Lola Dueñas, Berta Ojea, Nuria Sole et Concha Galán. Philippe Le Guay a choisi des actrices de théâtre pour ne pas faire trop de clins d’œil à Almodóvar, dit-il. Rien que des personnalités !

– Marie-Noëlle Tranchant, Figaroscope

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