Although its plot suggests a psychological thriller, Moka, a new film from the Swiss director Frédéric Mermoud, mostly plays as a character drama with a long fuse. Its opening minutes constitute a quiet cinematic sonata of loss and grief, showing Diane (Emmanuelle Devos) lying in bed and smoking, visited by visions and flashbacks of her teenage son, Luc, who was killed in a hit-and-run. Months later, Diane is still beside herself, partly because the driver hasn’t been identified, let alone caught.

Poster for the suspenseful French drama MokaTo that end, Diane has hired a private eye, who has compiled a portfolio of possible cars and descriptions of drivers in Évian, France, where the auto accident happened. Diane takes the ferry there from her home in Lausanne, Switzerland, and eventually fixates on a coffee-colored Mercedes and the two people who drive around in it, a salon owner, Marlène, and her lover, Michel.

As played by Nathalie Baye, Marlène comes off as shallow yet enigmatic, with a big satisfied smile she has engineered for her customers and her intimates. She’s a stark contrast to the tortured Diane. Diane insinuates herself not only into Marlène’s life, but also that of Michel, and of Marlène’s daughter from a prior relationship. Diane’s obsessive quest for closure has brought out a certain native cunning in her, but she’s also dangerously naïve – she asks her private investigator to furnish her with a gun, which he doesn’t even entertain. She receives more cooperation from a young drug runner working the Lake Geneva ferry, leading to a flirtation with criminality that provides a momentary distraction from sorrow.

Something has to give, obviously, and the movie’s climax has sufficient twists and turns for a conventional payoff. But the movie, adapted from a novel by Tatiana de Rosnay, is ultimately more concerned with the genuinely tragic dimensions of the story than its suspense angles. That point is driven home with a final scene that is likely to move audience members to tears, just as it does Diane. Moka is also a first-rate showcase for two of French cinema’s finest actors, Ms. Devos and Ms. Baye, both of whom do career-high work here.

– Glenn Kenny, The New York Times

Elle se prénomme Diane et vit un terrible traumatisme : son fils unique est mort écrasé, en Suisse, par un chauffard qui ne s’est pas arrêté. Inconsolable et révoltée, Diane s’enfuit de la maison de repos où elle était internée et part à Evian sur les traces du conducteur : elle connaît le modèle et la couleur – moka – de sa voiture. Sur place, son enquête va l’orienter vers Marlène, intrigante manucure qui possède un véhicule correspondant. N’ayant plus rien à perdre, Diane va nouer une relation ambiguë avec Marlène et ses proches afin d’en savoir plus...

Adapté du roman du même nom de Tatiana de Rosnay, Moka, à mi-chemin entre le thriller et le drame psychologique, est le deuxième long-métrage du Suisse Frédéric Mermoud après Complices, également avec Emmanuelle Devos. Le réalisateur ne cache pas qu’il a écrit Moka pour la comédienne, avec qui il adore tourner : un rôle sur mesure auquel elle fait honneur. De tous les plans, Emmanuelle Devos campe tout en finesse cette femme singulière et déboussolée, dans un équilibre si précaire qu’elle pousse le spectateur à ressentir des émotions très variées, et même contradictoires, à son égard, de l’admiration, voire de l’amour, à la répulsion. Face à elle, Nathalie Baye fait également forte impression dans le rôle de la mystérieuse Marlène et, au final, ces deux grandes actrices au sommet de leur art contribuent à la belle réussite de ce Moka aussi fort qu’acide.

– Renaud Baronian, Le Parisien

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